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    トップ・チームに必要な資質

    10月5日、アンフィールドでLiverpoolはレスターに95分の決勝PKで2-1と勝ち、今季開幕8試合で8勝と首位を守った。試合後のインタビューで、PK判定が確定する前の、VAR(ビデオ・アシスタント・レフリー)チェックの間に何を考えたか?と質問されて、決勝ゴール・ヒーローのジェームズ・ミルナーは、「冷静さを保って、自分がやるべきことに集中した」と答えた。

    「良いチームを相手に、困難な試合になった時に、疲労を感じながらも全員が勝ちを目指して進んだ。運に恵まれたということは言える。しかし、攻撃しないと運も呼べない。トップ・チームになるためにはそれが必要」。

    その週末のプレミアリーグのベスト・イレブンにミルナーを選出したBBCのガース・クルックスが、「チームが絶好調と言えない試合内容で、95分に決勝ゴールとなるべくPKを蹴るプレッシャーは相当なもの。その様な場面で冷静さを維持することが出来るミルナーは、Liverpoolの優勝争いに不可欠な存在」と絶賛した。

    その翌日に、マンチェスターシティがホームでウルブスに2-0と敗れ、首位との差を8ポイントに広げた試合の後で、ペップ・グアルディオーラが、「Liverpoolとのポイント差は考えないようにしている。Liverpoolはなかなかポイントを落とさない。でも、我がチームとしては自分たちの次の試合のことだけに集中している」と語った言葉は、誰の目にも「優勝争いのプレッシャーに苦戦している」実態の表現と映った。

    イルカイ・ギュンドアンの告白が、更にその印象を裏付けた。「自分たちがトップにいる時には順位表を見るのは楽しいが、今はあまりにも差を付けられてしまっているので、誰も順位表を見る気になれない」。

    今シーズン開幕前には、圧倒的多数のアナリストが「マンチェスターシティの連覇」を予測した。その一人であるガリー・ネビルは、マンチェスターシティの敗戦の後で口調を緩める発言をするに至った。

    「シティは、アイメリク・ラポルテの長期負傷(※現時点では3月まで欠場の見込み)で足元が揺れている。そもそも、昨季末で去ったバンサン・カンパニの補充をしなかったことが響いている」。

    折しも、シティの今季初敗戦となった9月のノリッジ戦(試合結果は3-2)の後で、元アーセナルのセンターバックで現在はBBCのアナリストとして活躍しているマーティン・キーオンが、同趣旨の主張を掲げた。

    「カンパニは、苦しい試合でチームを前進させるリーダーだった。それがなくなった今のシティは、守りの中枢を失って不安定になってしまった」。

    元Liverpoolのダニー・マーフィーは、少数派のアナリストとして、開幕前からシティ不利説を唱っていた。「カンパニは、負傷欠場が続いた近年は特に、純粋にプレイの面では穴埋め可能な戦力だったかもしれない。しかし、その経験とチームへの影響力という面では、かけがえのない存在だった。昨季終幕の激烈な優勝争いで、Liverpoolの追い上げでプレッシャーを感じていた時に、グアルディオーラがカンパニの推進力に託したことからも明らか」。

    それは、圧倒的多数のLiverpoolファンの意見と一致していた。「カンパニはシティにとって貴重な存在だった。実質的に、あのレスター戦のゴールで、優勝をLiverpoolの鼻先から盗んでいった張本人だし(※5月6日、試合結果は1-0でマンチェスターシティが勝ち、37試合目でLiverpoolを抜いて首位に立った)」。

    「そして、Liverpoolにとってはミルナーがカンパニと同じような重要性を持っている。毎試合90分出場する戦力ではないが、必要な時に発揮する経験は欠くことが出来ない」。

    ミルナーを口説いてLiverpoolに引っ張った立役者であるブレンダン・ロジャーズは、自分のチームが劇的な敗戦を喫した試合の後で、「PK判定が下りた時、負けたと観念した。何故なら、ミルナーが蹴ることが分かっていたから」と、苦笑を浮かべた。

    2015年にLiverpoolを去ってから、初めてのアンフィールド帰還で、スタンドのLiverpoolファンから温かい拍手を受けたことを感謝したロジャーズは、自分が残していった選手の一人であるミルナーに対する誇りを語った。

    「ミルナーがLiverpoolに来ると言ってくれた時は嬉しかった。そして彼は、素晴らしいプロフェッショナルとしてLiverpoolで重要な仕事を果たしている。あのプレッシャーの中でPKを決めるような、常に冷静で豊富な経験を持つミルナーは、Liverpoolがトップ・チームとなるための精神面でのキーとなっている」。

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    プロフィール

    ピーエルエフジェイ

    Author:ピーエルエフジェイ
    平野圭子(ひらのけいこ)
    プレミアリーグ ファングッズ店長です。

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