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    前進するために後退して達成した成功

    10月7日のプレミアリーグの首位攻防戦、Liverpool対マンチェスターシティは、世間の予想を大きく外し、無得点引き分けで終わった。得点力で定評がある両チームの対決は、プレミアリーグの超目玉戦となっていただけに、興奮もののエンターテインメントを期待していた第三者のファンは、「この90分、ペンキが乾くのをじっと見ていた方がワクワクしただろうに(※つまらない試合だったという意味の、イングランドの典型的な慣用表現)」と、一斉に顔をしかめた。

    BBCのハイライト番組では、この試合唯一の話題だったリヤド・マレスのPK失敗についてお座なりに取り上げた後で、次の議題に進んだ。

    「昇格チームのウルブスが、クリスタルパレスに1-0と勝って、8試合で15ポイントと好調を維持しています」という司会者の言葉を皮切りに、ウルブスの健闘ぶりで盛り上がった。

    オーナー交代をきっかけに、昨2017-18季にはポルトでCLを経験している注目のポルトガル人監督ヌノ・エスピリート・サントを任命し、2位に9ポイント差で2部優勝してプレミアリーグに復帰・昇格したウルブスは、ジョアン・モウティーニョ、ルベン・ネベスらを始め、ヨーロッパのビッグクラブから狙われているという噂が絶えないスター選手を抱える、今季の注目チームの一つだった。攻撃的で面白いフットボールが売り物のウルブスは、開幕早々の4戦目で、チャンピオンのマンチェスターシティに1-1と引き分けるなど、チームを問わずプレミアリーグのファンやアナリストから温かい拍手が送られる「好感度の高いチーム」となっていた。

    その中で、Liverpoolファンの視線は主将のコナー・コーディに注がれた。地元でLiverpoolファンとして生まれ育ったコーディは、Liverpoolのアカデミーチームで頭角を現し、イングランドの各年代のユース代表チームで主将を務めるに至った。ミッドフィールダーだったことと、濃厚なスカウス・アクセントで、ファンの間で「ミニ・ジェラード」というニックネームがささやかれたことがあった。しかし、Liverpoolでは1試合(89分のサブ)のファーストチーム経験に留まり、2014年夏に、21歳で当時2部のハダースフィールドへと去って行った。

    そのコーディが、昇格を決めた2017-18季のウルブスのプレイヤー・オブ・ザ・シーズンに輝き、ファンの絶大な支持を受ける主将としてプレミアリーグに戻ってきたのだった。

    「ウルブスの快進撃の立役者として、常に名が上がるのはモウティーニョやネベス。もちろんこの2人は素晴らしい。しかし、なかなか脚光を浴びないながら、主将のコナー・コーディの重要さは一筋縄ではない。試合を読む力は素晴らしく、タイトな場面でも常に冷静を保つ。パレス戦でもコーディの安定した活躍が目立った」と、BBCのレギュラー解説者であるアラン・シーラーが熱弁を振るった。

    折しも、イングランド代表チームが発表になったばかりだった。「コーディが代表入りしないのはおかしい」と、BBCのアナリストが一斉に紛糾した。

    9月のインターナショナル・ウィークが明けた頃に、デイリー・ミラー紙が「前進するために後退し、ボール・スキルの高いセンターバックとして評価されるに至った」というタイトルで、コーディの成功への道に焦点を当てた。

    「Liverpoolファンの家庭で生まれ、大好きなLiverpoolのアカデミーチームで育った僕にとって、Liverpoolを出るという決断は辛かった。でも、プロとして身を立てるためには試合に出られるクラブに行くことが必要だと思った」と、コーディは語った。

    ジェイミー・キャラガーを憧れのヒーローとしていたコーディは、2014年夏にLiverpoolを出て、翌2015年にウルブスに移籍した時には暫くライトバックでプレイしていた。本格的にセンターバックとして開花したのは、ヌノが監督となった2017-18季のことだった。「Liverpool時代に、キャラガーと一緒にトレーニングする機会に恵まれたお蔭で、試合を読むことを学んだ。その時の貴重な経験と、現監督から日々自信を貰っていることで、大きく成長できたと思う」。

    かくしてLiverpoolを出たコーディは、いったん下位ディビジョンに下がり、そこで成長を遂げてからプレミアリーグへと上った。

    「夏にウルブスが昇格した時、コーディの成長ぶりには感銘を受けた」と、Liverpoolファンは目を細めた。「Liverpoolのユースチームでミッドフィールダーとしてプレイしていた頃には、特にスペシャルなテクニックを持っていたとは思わなかったが、常に前向きで努力家でしっかりした考え方を持つ選手だった。ウルブスの主将として成功している姿はひとえに嬉しい」

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    Author:ピーエルエフジェイ
    平野圭子(ひらのけいこ)
    プレミアリーグ ファングッズ店長です。

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