スペシャルなクラブ

    10月1日、セントジェームス・パークで、Liverpoolは「またも」内容で優位に立ち、先制しながらディフェンスのミスで同点ゴールを食らい、1-1の引き分けで終わった。CLとカップ戦を含めて7試合僅か1勝となったこの試合のレビューで、地元紙リバプール・エコーは「Liverpoolの試合の記事はコピペで十分」と痛烈な批判を掲げた。

    同時に、「ラファは今でも変わらず、LiverpoolFCの一員である証を示した」と、同紙はもう一つの話題の方に焦点を当てた。その中には、ラファがこの試合の賓客として、ヒルズバラ遺族グループの代表であるマーガレット・アスピナルを招待したという逸話があった。

    ラファが、Liverpool監督時代(2004–2010)に購入したウィラル(リバプール市郊外)の家に、今でも住んでいることは有名な話だった。折につけ、ヒルズバラ遺族グループに対して寄贈などのサポートをしてきたラファが、自宅に戻っていた2011年4月15日に、ヒルズバラ記念式典に参列し、マーガレット・アスピナルのスピーチに涙をぬぐった姿をTVカメラが捉えたことも、Liverpool陣営内では有名な話だった。

    ニューカッスル監督に就任してからは、ニューカッスル近郊に単身赴任しているものの、ご家族は今でもマージーサイドの住民だった。「ジョーディー(ニューカッスル地区のアクセント)とスカウサーとどちらが難しいかって?私の息子はスカウサーを話すので、若干スカウサーの方が慣れているかもしれないが、でも私にとっては、どちらも理解不能!」と、ラファはジョークを言って笑った。

    この夏、戦力補強資金を巡って、ラファがニューカッスルのオーナー、マイク・アシュリーと対立したことが話題になった。英国の大手スポーツ用品店スポーツダイレクトの経営者でもあるアシュリーは、2007年にニューカッスルを買収して以来、ニューカッスル・ファンから「戦力補強よりも収益金を上げる方を優先している」と批判されてきた人だった。2016年に、CLとEL優勝を始めヨーロッパのビッグクラブで実績を持つラファを監督に引き抜いたことで、株が上がったのもつかの間だった。1シーズンでプレミアリーグ復帰を達成したラファに対して、「クラブの収益金は全額、戦力補強に充てる」と約束した口が乾かぬうちに、資金を出し渋ったことで、ファンも地元紙も圧倒的にラファ支持というニューカッスルで、アシュリーが四面楚歌に陥る騒ぎとなった。

    ニューカッスル・ファンとLiverpoolファンが、順番にラファ・チャントを飛ばす様子を、目を細めて見つめていたラファは、この試合のマッチ・プログラムで、「Liverpoolはスペシャルなクラブ。素晴らしい思い出がたくさんある」と、Liverpoolに対する感傷を掲げた。

    「ニューカッスルとは多くの共通点を持つ。どちらも伝統のあるクラブで、熱心で忠誠心の強いファンに恵まれている」。

    Liverpoolファンも、ラファに対して熱い感情を抱き続けていた。「ラファがLiverpoolをスペシャルなクラブと称し、この町を気に入って住み着いてくれているのだから、このクラブの一員であることは間違いない」。

    折しも、アルベルト・モレノから、「僕はこのクラブが好きだし、この町が大好き」と、Liverpoolファンにとっては意外とも言えることに、同様に熱い「ラブコール」が出たところだった。それは、この夏にメディアから「出て行くことがほぼ確実な余剰戦力」に入れられながらも留まり、今季は見違えるプレイでレギュラーの座を奪還したモレノが明かした言葉だった。

    「夏の間、出て行くべきだと批判された。でも、僕はこのスペシャルなクラブで、頑張ってポジション争いに勝ちたいと思った。だから、プリシーズンのトレーニングが始まってすぐに、監督に相談に行った。監督に、正直に僕の気持ちを伝えた。このクラブに留まりたい。どうやったら使ってもらえる戦力になれますか?と」。

    「監督は、率直に答えてくれた。約束はできないし、レフトバックを獲得する計画がある、と。でも、ポジション争いに全力を尽くす決意があるならば、頑張れば評価する、と言ってくれた。他のクラブからの話もあった。でも、僕はLiverpoolに残してもらえることが最大の希望だったので、頑張った。自分のこのクラブでの将来を築くためにも、キャリアを賭けようと決意した」。

    そして、モレノは、リバプール・エコー紙が「コピペで十分」と言う程にひどいディフェンスの中で、最も良くやっている戦力として評価されていた。ファンの間でも、昨季はミッドフィールダーから転向したジェームズ・ミルナーにポジションを奪われたモレノが、失望して出て行くどころか一変して外せない戦力になったことで、次第に評価が高まっていたところだった。

    「ピッチの上では、かつての弱点をほぼ克服して、安定したプレイを見せている。何より、このクラブが好きでこの町が大好きと言ってくれる選手に対して、気合を入れて応援できるのはファンとしても嬉しいことだ」。

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    プロフィール

    ピーエルエフジェイ

    Author:ピーエルエフジェイ
    平野圭子(ひらのけいこ)
    プレミアリーグ ファングッズ店長です。

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