ハムデン・パークのテレフォン・オペレーターからプレミアリーグのビッグ・クラブへ

    今季のプレミアリーグ開幕直前の特集記事の一つとして、BBCが「元バルセロナの選手だったプレミアリーグ監督が5人。全員の名前を言えますか?」というクイズを掲げた(※)。
    ※マーク・ヒューズ(ストーク、バルセロナ在籍は1986–1988)、ロナルド・クーマン(エバトン、同1989–1995)、ペップ・グアルディオーラ(マンチェスターシティ、同1990–2001)、マウリシオ・ペジェグリーノ(サウサンプトン、同1998–1999)、フランク・デブール(クリスタルパレス、同1999–2003)

    ユルゲン・クロップがLiverpool監督に就任したばかりの2015年10月に、その中の一人である、当時サウサンプトン監督だったロナルド・クーマンについて記者会見で質問されたことがあった。「あなたはクーマンと同じく、現役時代はディフェンダーだったので、監督としても共通点はあるのでは?」。これに対してクロップは、ユーモア口調ではあったが、目を丸くして、「現役時代?私は一無名選手だったのに対して、彼はワールドクラスの超スーパースター。比べるのは無謀ですよ!」と、一笑した。

    クロップが選手としてパッとしなかった真相は、監督としての成功話に花を添えていた。そして、クロップが折につけ、対戦相手の監督やスター選手に対して低姿勢で賞賛を語る姿も、人気の要因だった。

    同時に、子供の頃から順調にスターダムを上り詰めてきた選手が多い中で、長期負傷などでつまずいて苦戦している選手たちに対して、クロップが特に親身になる側面は、自分の現役時代の経験から自然に身に付けたものと言えるかもしれない。

    この夏の新戦力の一人であるアンディ・ロバートソンのエピソードは、クロップに深い感銘を与えた。それは、地元紙リバプール・エコーが「ハムデン・パークのテレフォン・オペレーターからプレミアリーグのビッグ・クラブへ」と題して掲載した記事の中で、ロバートソン本人も証言した。「自分のキャリアについて監督から質問されて、正直に話したところ、監督は何度も何度も、『いい話だ』と言ってくれた」。

    スコットランドのグラスゴーで、地元のクラブであるセルチックのファンとして生まれ育ったロバートソンは、8歳の時にセルチックのアカデミー・チームに入った。ところが、2008年に、恩師でクラブのレジェンドであるトミー・バーンズが亡くなり、後任のコーチから「体が小さ過ぎる」とダメ出しされ、15歳でセルチックを出されてしまった。

    それでも夢を捨てられなかったロバートソンは、スコットランド4部リーグのクイーンズパークに入り、プロ・フットボーラーを目指した。クイーンズパークはアマチュアで給料はなく、選手はフルタイムの職についていた。ロバートソンもクラブの紹介で、ハムデン・パークのテレフォン・オペレーター職に就いた。週5日、9時から5時まで電話対応の仕事をこなし、夕方6時からトレーニング、日曜日は試合という生活だった。

    「最初の1年は、セルチックから出されたショックから抜けられず、クイーンズパークでも良いプレイはできなかった。両親とも相談し、あと1年頑張ってダメならフットボーラーの夢を断念し、大学に行こうと思った」と、ロバートソンは振り返った。

    そのシーズンに、レンジャーズが倒産して4部に降格させらる事件が重なり、メディアの脚光が4部リーグに向けられた。そのタイミングでクイーンズパークのレギュラーとして名を上げたロバートソンは、2013年6月にプロのダンディーユナイテッドから引っ張られたのだった。そして、ダンディーユナイテッドでの初シーズンで、スコットランドの最優秀若手選手賞に輝き、スコットランド代表チーム入りを果たしたロバートソンは、1年後には£3mの移籍金でイングランドのハル・シティへと進んだ。

    「5年前にはハムデン・パークで電話対応をしていたロバートソンが、アンフィールドでLiverpoolの選手としてプレミアリーグ・デビューを達成した。クリスタルパレス戦でスタートしたロバートソンは、マン・オブ・ザ・マッチの活躍を披露した(試合結果は1-0でLiverpoolの勝利)」と、リバプール・エコー紙の記事には興奮が織り込まれていた。

    「これぞ正真正銘のフルバックという、正確なクロスの連発。£8mの移籍金は、ハル・シティから『泥棒』と非難されても仕方ない」と、ファンは大きな笑顔を浮かべた。

    ロバートソンは、試合後のインタビューでファンに感謝を捧げた。「Liverpoolでは、ワールドクラスの選手に囲まれているから、毎日、学ぶことが多い。僕はまだまだLiverpoolに来てから日も浅いし、向上の余地はたくさんあると思う。でも、まずは精一杯自分のプレイができた。スタンドのファンが温かく迎えて下さったお蔭。ありがとうございます」。

    ロバートソンがクイーンズパークでデビューしたのは2012年7月、18歳の時で、372人の観客の前でのことだった。

    「セルチックで失望を味わってから、ここにたどり着くまでのジャーニーは、僕にとって毎日の意欲の源になっている」と語るロバートソンに、クロップは笑顔でうなずいた。「Liverpoolで、その素晴らしいジャーニーの続編を作って欲しい」。


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    Author:ピーエルエフジェイ
    平野圭子(ひらのけいこ)
    プレミアリーグ ファングッズ店長です。

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