チームにとって重要な選手

    4月21日のリバプール市内で、LiverpoolFCのオフィシャル・スポンサーであるニベアが主催するショーが行われた。商店街にある床屋で、シモン・ミニョレ、デヤン・ロブレン、ディボック・オリジの3人が参加し、ニベアのシェービングフォームを塗った風船を、割らずに剃刀で剃るという競争だった。風船6つに成功したミニョレが1位に輝いた、と思ったところで、調査の結果ミニョレが剃刀を逆に当てて剃ったという「ずる」をしたことが発覚した。観衆が大爆笑する中、ミニョレは罰としてシェービングフォームの噴射を受けたのだった。

    見ていたファンは、「ミグ(ミニョレのニックネーム)にこんな茶目っ気があったとは!」と腹を抱えて笑った末に、誰かがふと言った。「ミグは変わった。真面目一本で、深刻に構えすぎて自分にプレッシャーをかけているように見えたものだったが、今ではゴールの前で自信に満ちている。このような場でもリラックスして、余裕が伺えるようになった」。

    2013年夏にサンダーランドからLiverpoolに来て以来、ファンのミニョレに対する評価は決して高くなかった。「ショット・ストッパーとしては及第点だが、GKに必須のいくつかの要素に弱点がある。特に、積極的に前に出てクロスを防ぐこと、ディフェンダーとコミュニケーションを取ってゴール前を仕切ること、この2点が致命的」。

    それは、今季のミニョレが飛躍的に向上したポイントだと、圧倒的多数のファンが指摘する。「ボックス内では自分がボスだ、というリーダーシップを発揮するようになり、ディフェンダーのミグに対する信頼が徐々に高まった」。

    地元紙リバプール・エコーが、「とうとうジェイミー・キャラガーがミニョレを褒めた」という見出しの記事を掲げたのもその頃、4月16日のことだった。4月8日のストーク戦(試合結果は1-2でLiverpoolの勝利)と4月16日のWBA戦(試合結果は1-0でLiverpoolの勝利)で、立て続けのスーパーセーブでチームの連勝に大きな役割を果たしたミニョレに対して、キャラが「これまで僕が批判してきた点を克服した」と180度転換したのだった。

    スカイTVのアナリストとして活躍するキャラは、古巣のLiverpoolには厳しかったが、特にミニョレに対する風当たりは強かった。ファンの間でも「それは酷」と苦笑が出たものとして、2014-15季のアンフィールドでのダービーがあった。91分に同点ゴールを食らって1-1の引き分けに終わった試合だった。それは、エバトン主将でセンターバックのフィル・ジャギエルカがオープン・プレイから放った弾丸シュートで、その瞬間にエバトンの「ゴール・オブ・ザ・シーズン」が決定したものだった。

    Liverpoolファンが、「あのゴールはジャギエルカにもう一度やれと言っても無理、というような超ファイン・ゴール」と、素直に脱帽したのに対して、キャラは「ミニョレは、あのゴールを止めればLiverpoolのGKとして認められただろうに」と厳しかった。

    「どんな名キーパーでもミスは犯す。僕は、ミスは問題ではないと思っている。ポイントに直結するスーパーセーブを出すことが、Liverpoolのようなチームで認められる条件。ミニョレにはそれが見られない」。

    ジャギエルカのゴールはさておき、ファンの声はキャラと同期を取っていた。「ダビド・デヘアがいなければマンチェスターユナイテッドは何位になっていることか。チェルシーのティボ・クルトゥワやトットナムのウーゴ・ロリスも然り。この3人のレベルのGKが来てくれれば、Liverpoolのバック5はそんなに悪くないと思えるだろう」と、GK補強を望むファンの議論は、毎年夏の恒例となっていた。

    それらの批判を一掃したミニョレに関して、キャラは「ミニョレはストーク戦とWBA戦で合計5ポイントを稼いだ。あの3本のスーパーセーブがなければ、Liverpoolはストークに負けてWBAには引き分けていた。その1分1敗を、ミニョレが単独で2勝にした」と言った。

    シーズンを終えた5月28日に、ミニョレは激動の2016-17季を振り返り、「ストーク戦が転機となった」と語った。「あの試合では、1-0とリードされて、選手の心の中に弱気が浮かび始めた時だったので、あのセーブは自分でも『チームに貢献できた』と誇りに思った」。

    「ストライカーならば、得点すれば認めてもらえるが、キーパーは全く異なる。特にLiverpoolのようなビッグ・クラブでは、ポイントに直結するセーブをする機会というのはそんなに多くはない。ストーク戦では、それを実現できた」。

    9月にベンチに格下げされた時のことを、ミニョレは、「試合に出してもらえるために、毎日のトレーニングでひたすら頑張った。コーチのアドバイスを受けて、自分の弱点を克服することに専念した」と振り返った。そして、再びチャンスを得た時には、その成果を披露することに成功したのだった。

    「Liverpoolに来て4年経って、やっと自分はこのチームにとって重要な選手になれた、と感じている」。

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    ピーエルエフジェイ

    Author:ピーエルエフジェイ
    平野圭子(ひらのけいこ)
    プレミアリーグ ファングッズ店長です。

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