夢は義務より良い

    レスター・シティのホーム・スタジアム、フィルバート・ストリートを初めて訪れたのは2001-02季のことだった。Liverpoolの試合が日曜日だったため(対アーセナル、試合結果は1-2でアーセナルの勝利)、土曜日に滞在先のリバプール市からレスターまで日帰りで試合を見に行ったのだった(対ウエストハム、試合結果は1-1)。

    その時、試合までの時間を利用して市内観光でもしようとツーリスト・インフォメーション・センターに行ったところ、ラッキーなことに1時間の無料ガイド・ツアーに参加できて、ガイドさんから直々に市内を案内してもらった。イングランドの目玉観光地とは違って、静かな住宅地に隠れたように立っている大聖堂やらミュージアムを回りながら、市民がこの町唯一のフットボール・クラブを大切にしている様子も、じっくり聞かせてもらった。

    そのような背景から、すっかりレスターという町が好きになってしまった私は、翌シーズンもLiverpoolの試合が月曜日になったため(対ニューカッスル、試合結果は2-2)、2年連続レスターに行った程だった。

    残念なことに、レスターは2001-02季は最下位で降格してしまい、新装開店のウォーカーズ・スタジアム(現在のキング・パワー・スタジアム)では、2部の試合が行われた(対ジリンガム、試合結果は2-0でレスターの勝利)。しかし、ディビジョンは関係ないとばかりに、スタンドは満員で「チームを信じて応援する(Keep Faith)」というTシャツを着たファンの熱気が湧いていた。心の中で、レスターに対する好感度が更に増したことは言うまでもなかった。

    それから13年後の2014-15季、13試合を残した時点でプレミアリーグ最下位、僅か18ポイントという成績だったレスターが、あの時の轍を踏むことになるだろうとため息をついたのは、地元のファンも同じだっただろう。しかし、シーズン終幕の快進撃がミラクルを呼び、レスターは38ポイントでプレミアリーグ残留を達成したのだった。

    再びファンに悲しい思いをさせずに済んだレスターは、1年後には、13試合を残した時点で2位に2ポイント差の首位という、全く正反対の状況で、ファンに「チームを信じて応援する」Tシャツを着る機会を提供したのだった。

    イングランドでは、ごく一部の皮肉好きのメディアやアナリストが、「来季のレスターは、ジェイミー・バーディやリヤド・マーレスというスター選手をビッグ・クラブに取られた上に、ヨーロッパのカップ戦の過密日程に直面して、降格する苦戦を強いられるだろう」と唱えて顰蹙を買っていたが、しかし、大多数は、「レスターは、破格の資金を投入してワールドクラスのスター選手を買い集めなくても、プレミアリーグ優勝を争うチームにすることが可能だという、夢のような話を実現している」と、一斉に賞賛した。

    首位攻防戦を控えた2月12日、BBCのフットボール・フォーカスで、インタビューに登場したレスターのリヤド・マーレスが、「昨季の残留争いのプレッシャーと、今の優勝争いのプレッシャーを比べて、どちらがより重たい?」という質問に、笑って答えた言葉が印象的だった。

    「昨季の我々にとっては、残留は義務だった。ビッグ・クラブにとって優勝が義務というのと同じように。今の我々は、プレッシャーなどない。優勝は義務ではなく、夢だから」。

    ファンの間では、チームを問わす、圧倒的にレスターの優勝を祈る声が鳴り響いていた。それは、「大金で優勝を買うビッグ・クラブ」に対する反感というよりは、レスターはイングランド中のファンにとって「夢」の象徴だった。

    「レスターを見ていると、我がチームもいつか、夢を叶えてくれる日が来るかもしれないと、希望が湧いてくる」。

    2月14日のビラ・パークで、Liverpoolに0-6と大敗を食らったアストンビラは、13試合を残した時点でプレミアリーグ最下位、僅か16ポイントという成績で、降格の可能性がますます現実的になった。

    試合後のインタビューで、その日の得点者の一人となったジェームス・ミルナーは、2008–2010年に在籍した古巣ビラの現状について、表情を硬くして「非常に厳しい」と語った。「でも、昨季のこの時期のレスターを考えると、同じことが起きるかもしれない、と希望が湧く」。

    レスターは、ファンだけでなく、選手にも夢をもたらしている。

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    プロフィール

    ピーエルエフジェイ

    Author:ピーエルエフジェイ
    平野圭子(ひらのけいこ)
    プレミアリーグ ファングッズ店長です。

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