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    塗り替えられた記録

    8月24日、アンフィールドで、Liverpoolはアーセナルに3-1と快勝し、プレミアリーグの3週を終えた時点で単独首位に立った。直後に、2戦2勝で100%の記録をストップされたアーセナルの地元紙フットボール・ロンドンが、「通常は敗戦から明るい要素を探すのは非常に難しいが、この試合ではアーセナル・ファンに純粋な笑顔を与える点が複数あった」と、失意を拭うべく記事を掲げた。具体的には、若手ジョー・ウィロックの成長と、この夏の大型新戦力として期待が寄せられているニコラ・ペペの活躍だった。

    「その過程でペペは、バロンドール候補のフィルジル・ファン・ダイクがプレミアリーグでそれまで50試合連続で守ってきた『ドリブルで抜かれたことがない』記録を破った」。同期を取るかのように、全国メディアが異口同音に「初めてファン・ダイクに頭痛を与えた」と、ペペを称賛する記事を掲げた。

    加えて、「この試合を見て、今季のアーセナルは、近年の弱点だった『トップ6のチームとのアウェイでの対戦で勝てない』傾向を打開するだろうと確信した」と、ガリー・ネビルが要点をまとめた。「Liverpoolの方がチーム力では飛躍的に上であることは明らか。しかしこの試合ではその差を感じさせないくらい、まとまったプレイを見せた。しかも、終盤には反撃の意欲を証明した」。

    かくして、果敢に戦ったアーセナルと、記録破りの勇士ペペに対する評価が飛び交う土台に、「Liverpoolのチーム力」が暗黙の了解のごとくささやかれた。

    いっぽう、その試合に先駆けてマンチェスターユナイテッドは、1989年以来初めてオールド・トラッフォードでクリスタルパレスに敗れるという、31年ぶりに不名誉な記録を塗り替えた(試合結果は1-2でパレスの勝利)。「プレミアリーグは開幕したばかりだというのに、残り33試合(※35試合のうち直接対決を除く)を、またシティを応援する日々を迎えるのかと思うと、目の前が真っ暗になる」と、ユナイテッド・ファンが悲痛な叫びを上げた。

    「ペップ・グアルディオーラとユルゲン・クロップは、いつまでいるのだろう?」と、ユナイテッド・ファンの間で、半泣きの議論が交わされた。「現在の契約は、ペップは2012年まで、クロップは2022年までだと聞いた。ペップは元々、長くはいないと宣言していたし、昨季の優勝争いで心身ともに疲れ果てたから、今季末にも退陣を考えているという噂を聞いた。クロップもこれまでの経歴を考えると、ずっといるとは思えないし、契約満了後は1年くらい休むという話も出ているが、ペップよりは先までいるだろう。いずれにせよ、二人がいなくなるまではプレミアリーグのトップ2は予約席だと思って諦めるしかない」。

    たまたまこの週のマッチ・オブ・ザ・デイは、放送開始55周年を迎えていた。1964年8月22日が初回放送だった同番組は、記念すべき初試合として、アンフィールドでのLiverpool対アーセナルを選んだのだった。当時は地元出身のビートルズが音楽界を一世風靡していたこともあり、コップ・スタンドが「シー・ラブズ・ユー」の合唱で両チームの選手を迎える場面が記録ビデオで流された(試合結果は3-2でLiverpoolの勝利)。

    「当時は1回の番組で1試合のみを放映するというシステムだったので、放送の順番が議論になることはありませんでした」と、番組の55周年を紹介したガリー・リネカーは、にっこり笑って言った。「でも、今日の番組では、その初回と同じ対戦となったこの試合がトップを飾ることに、異論を唱える人は少ないでしょう」。

    いつくかの記録が塗り替えられた今週のプレミアリーグの、この試合で、ジョーダン・ヘンダーソンがLiverpoolの主将としての100試合目というマイルストーンを達成したことは、Liverpool陣営内を除くと殆ど話題にならずに終わった。

    「CLの優勝杯を掲揚した時は目が潤んだが、今月のスーパーカップ(対チェルシー、試合結果は2-2、PK戦の末Liverpoolが優勝)の時には、貫禄を付けたヘンドの姿に誇りを感じた。ヘンドが掲揚する3つ目のトロフィーは何だろうと楽しみで仕方ない」と、Liverpoolファンの間では、主将のマイルストーンを祝う言葉が飛び交った。

    「先週のサウサンプトン戦(試合結果は2-1でLiverpoolの勝利)で、サブで出てきた時に、アームバンドを渡そうとしたファン・ダイクに、手を振って辞去したヘンドを見た時には、さすがだと感激した。常にチームのことだけを考えている、典型的な主将だ」。

    その記録を達成したアーセナル戦の試合後のインタビューで、ヘンダーソンは、「強豪相手に良いプレイで3ポイントを収めたのだから、チームとしては満足すべき結果。反省すべき点は、失点したこと。あれは僕が確実にクリアすべきだった。しかし、プレミアリーグは全ての試合が困難だから、チームの試合結果としては満足だ」と、自分の記録はどうでも良いとばかりに、チームのことだけを語った。

    「我々として今やるべきことは、しっかりリカバリして、今週のトレーニングで全力を注ぎ、次のバーンリー戦で勝つための準備を整えること」。

    1年かかって果たした約束

    8月14日、イスタンブールでLiverpoolは、EL優勝チームであるチェルシーを延長の末2-2、PK戦で5-4と破り、スーパーカップ優勝に輝いた。地元紙リバプール・エコーは、「Liverpoolはこれでメジャーな公式戦の優勝回数で2位のマンチェスターユナイテッドに1差となり、正式にイングランドで最も成功しているクラブとしての地位を奪還した」という見出しで、今季初のトロフィーを称える記事を掲げた。

    その内訳は、Liverpoolが46(リーグ優勝18、CL/ヨーロピアン・カップ6、FAカップ7、リーグカップ8、UEFAカップ3、ヨーロッパのスーパーカップ4)、マンチェスターユナイテッドが45(リーグ優勝20、CL/ヨーロピアン・カップ3、FAカップ12、リーグカップ5、EL/UEFAカップ1、カップ・ウィナーズ・カップ1、ヨーロッパのスーパーカップ1、インターコンチネンタル・カップ1、FIFAクラブ・ワールド・カップ1)というものだった。

    「コミュニティ/チャリティ・シールドは、今ではメジャーなトロフィーとなったが、1992年のシステム改変の前まではチャリティ試合としての色が強く、引き分けの際は(PK戦なしで)両チームが勝者となったため、通算優勝回数には含めない」と、同紙は解説していた。

    コミュニティ/チャリティ・シールドは、21-15でユナイテッドの方が勝っていることを認識した上で、Liverpoolファンは、通算46(+15)回目の優勝を祝った。「最も重要なことは、チームが優勝する習慣を身に付けて、もっと多くのトロフィーを取るべく自信を持って進むこと」。

    加えて、9日前に夏休み明けで合流したばかりのサディオ・マネが、あたかもプリシーズンの調整など不要とばかりのシャープな動きを見せて、この試合で2ゴールを決めたことが、ファンに歓喜をもたらした。

    通算優勝回数の「数え方」ではリバプール・エコー紙に異論を唱えたユナイテッド・ファンも、マネに対する評価ではぶれはなかった。「この夏にレアルマドリードに取られることを祈っていたのに。もともとマネは、Liverpoolのフロント3の中でも特に優れていると恐れていたが、その脅威は増す一方だ」。

    そしてマネは、ユナイテッド・ファンの心配を増幅するかのように、3日後のプレミアリーグ戦(対サウサンプトン、試合結果は2-1でLiverpoolの勝利)でもゴールを重ねた。

    「アフリカ・ネーションズ・カップで決勝進出して(試合結果は1-0でアルジェリアが優勝)、7月20日まで代表チームの仕事が続いた末に、決勝で敗れる失意を味わったマネが、心身ともに疲れ果てて戻って来るのではと心配でたまらなかった」と、Liverpoolファンは当時を振り返った。

    そして7月末、Liverpoolのチーム一行が揃ってプリシーズン戦で調整を固めていた頃に、アフリカ・ネーションズ・カップの大会を終えて、夏休みで帰郷したマネの様子が伝えられた。これまでにも、故郷バンバリに、病院やモスク設立の費用を寄付するなど貢献を重ねていたマネは、新たに学校の建造費用を負担したもので、その建築現場を見に行った時の写真が掲載されていた。

    母国セネガル代表チームの悲願があと一歩というところで散ってしまった大会の失意を抱いていたマネを、人口2000人の村バンバリの住民は、「ヒーローの帰郷」として盛大に歓迎した。

    地元の子供たちが、マネ自身がかつてボールを蹴っていた広場に走って行き、「僕はサディオ・マネだ」と、憧れの選手の名前を叫んでいる、と実話を明かした村長は、「地元の誇りとなったマネは、自分のルーツを決して忘れないだけでなく、控え目な態度を貫く真の名士」と、笑顔で語った。

    この報道を引用したリバプール・エコー紙は、「2018年5月に、キエフでのCL決勝戦を控えて、マネは故郷への誓いを語った。『決勝戦の日は、バンバリの全2000人の人たちが僕を応援してくれるのだから、勝って故郷に優勝メダルを持ち帰る』と。そのマネの決意は、1年かかって達成された」と締めくくった。

    予想外のデビュー

    8月8日にプレミアリーグの夏の移籍ウィンドウが正式にクローズした。クラブとユルゲン・クロップの移籍方針を全面的に信頼しているLiverpoolファンは、世間の動きをひと事として見つめながら、翌日の開幕戦に集中していた。昨季はリーグ戦で無敗記録を守ったアンフィールドで、昇格チームのノリッジとの対戦とあり、誰もが勝利を予想して楽観ムードに浸っていた。

    ふたを開けると、試合結果こそは4-1と勝利でスタートを切ったが、前半39分にアリソンが負傷で倒れて交代するという心配な事態となった。翌週明けの8月12日に、アリソンはふくらはぎの負傷で「数週間の欠場」と伝えられた。「アリソンはこれまでのキャリアで殆ど負傷欠場の経歴がないだけに、どの程度で復帰できるかは様子を見る必要がある」と、クロップは説明した。

    開幕1週目の全試合が終わって、マンチェスターシティがウエストハムに5-0と勝ち、マンチェスターユナイテッドがチェルシーに4-0と快勝したため、得失点差で3位になったLiverpoolを、世間のアナリストは一斉にダメ出しした。アリソンの負傷欠場の穴の大きさを指摘し、「戦力補強をしなかったツケが早速見えてきた」と主張したのだった。

    「プレミアリーグは38試合あったはずだったが?」と苦笑しながら、Liverpoolファンは冷静だった。「アリソンは世界のベストGKだから、アリソンが欠場すれば誰が入っても戦力はマイナスになることは必須。ただ、そのマイナスは、『Liverpoolのシーズンは終わった』と言う程に大きいはずはない」。

    折しも、8月5日にシモン・ミニョレが在籍6年の末にLiverpoolを出て、母国ベルギーのブルージュに移籍したばかりのことだった。2013年に£9mの移籍金でサンダーランドからLiverpoolに入ったミニョレは、最後の1年半は控えに回り、31歳という年齢からもレギュラーの座を求めて母国へと去ることになった。ベルギー・リーグの移籍ウィンドウは9月2日までオープンしているため、タイミングを遅らせることも可能だったが、クラブのことを考えてプレミアリーグの移籍ウィンドウに合わせたのだった。

    少なくないファンが、「いなくなったとたんにアリソンが負傷するとは、ミニョレにとっては皮肉な運命としか言いようがない」と首を振った。「ただ、ミニョレは、殆どのチームではNo.1として通用するGK。Liverpoolのベンチにいるよりは、もう少しプレッシャーの少ないクラブで毎試合バリバリ活躍する道を選んだのだから、本人にとっては良かったと思う」。

    そして、ほぼ同時に、ミニョレの後任としてアドリアンの加入が発表された。故郷のセビーリャ市のベティスから2013年にウエストハムに入り、6年間在籍した末に昨季末に契約満了してフリーエージェントとなった、32歳のベテランGKだった。

    ウエストハム在籍中に、2度クラブのプレイヤー・オブ・ザ・シーズンの2位に輝いたアドリアンを、Liverpoolファンは一斉に歓迎した。「途中からウカシュ・ファビアンスキにNo.1の座を明け渡したが、もったいないと思って見ていた。アリソンの控えとして、十分に信頼できるGK」。

    ファンの期待をユルゲン・クロップが裏付けした。「アドリアンはプレミアリーグの経験も豊富で、人間的にも優れている人物。私としては、チーム内にアリソンとアドリアンという二人のNo.1がいると思っている」。

    それを受けて、アドリアンはアリソンとポジション争いをする意気込みを語った。「アンフィールドでゴール前に立つ日を楽しみにしている」。

    それがわずか4日後に実現するとは、その時点では誰も予想していなかった。「たぶん、本人も予想していなかっただろう。それが、不測の事態でいきなりデビューすることになったアドリアンは、2-3日トレーニングで顔を合わせただけのチームメートと十分な連携を身に付ける時間もなかったに違いないのに、それなりに安定したプレイを見せた。さすがベテランだと感銘を受けた」と、ファンは大きな笑顔を浮かべた。

    試合後に、アドリアンは予想外のデビューの感想を語った。アンフィールドのゴール前に立つアドリアンを、総立ちの拍手で迎えたコップ・スタンドの動画に、「これを表現するには言葉は不要」と一言書いたものだった。

    そして、これから数週間の間、アリソンの穴埋めをすることになったアドリアンの、Liverpool入り決定時の言葉がファンの間で改めて話題になった。「ウエストハムに入る時に、親しい友人のペペ・レイナにアドバイスを頼んだ。プレミアリーグは世界一のリーグだから、そこで能力を発揮して、スペイン人GKの評価を高めよう、と激励してくれた」と、アドリアンは頬を染めて語った。

    「ペペは今もLiverpoolに深い愛着を抱いている。僕も彼のように、ファンから応援してもらえるよう頑張りたい」。

    待ちに待ったプレミアリーグ開幕

    7月31日、カーディフシティ監督のニール・ウォーノックが、今季末で引退する声明が伝えられた。70歳のウォーノックは、イングランドの複数のクラブで40年間に渡って監督を勤めた経歴を持ち、その過程で、Liverpoolファンにとって忘れられない強烈な記憶を作った。

    それは、2007年にシェフィールドユナイテッド監督だったウォーノックが、自分のクラブが降格したことで、「ラファ・ベニテスが残留争いのライバルとの対戦で、主力を休ませて臨んだから」と非難したことだった。その5月にCL決勝(対ACミラン)を控えていたLiverpoolは、プレミアリーグのフラム戦で若手と控えの選手を投入し、1-0と破れた。その3ポイントで降格を免れたフラムに代わり、ウォーノックのシェフィールドユナイテッドが降格する羽目に陥ったのだった。

    「Liverpoolのチームの中で、少なくとも2人は名前も聞いたことがない選手が出ていた。ベニテスのような外国人監督は、シェフィールドユナイテッドのことなどどうでも良いのだろう」と、ウォーノックは辛辣だった。その後、クリスタルパレス(2007-2010,2014)、QPR(2010-2012)監督としてLiverpoolを対戦した時にも、毎回、2007年のエピソードがメディアを飾った。

    しかし、昨2018-19季にカーディフ監督としてプレミアリーグに戻ってきたウォーノックは、それまでの40年間の監督生活で「比較にならない程の最悪の悲劇」に見舞われた。残留争いに勝ち抜くためにストライカー補強が急務だったウォーノックは、1月にクラブ史上最高の£15mの移籍金で、ナントからエミリアーノ・サラを獲得した。正式発表後に就任するためにフランスからカーディフへと向かったプライベート・ジェットが墜落し、ほぼ2週間に及ぶ捜索の末に帰らぬ人となった。

    「何度も引退を考えた」と苦悩を語ったウォーノックは、カーディフの選手たちも精神的なショックから立ち直れず、カウンセリングを受けていることも明かした。その後、カーディフとナントの両クラブのトップ間で移籍金の支払いを巡って法的な争いに入った時にも、経営陣のお金の争いとは一線を画し、「エミリアーノ・サラは私の選手だった」と、感情を率直に表現したウォーノックに対して、カーディフ・ファンは全面的な賛意を表明した。必然的にカーディフの降格が確定した時にも、スタンドのファンは、盛大な「オンリー・ワン・ニール・ウォーノック」チャントでウォーノック支持を宣言した。

    今回の引退声明を報道したリバプール・エコー紙は、「昨季10月にアンフィールドで語ったウォーノックの予測は100%正しかった」と特筆した。それは、4-1とLiverpoolが快勝した試合の後で、プレミアリーグの優勝争いについて質問されたことだった。その前に既にマンチェスターシティとの対戦(試合結果は5-0でマンチェスターシティの勝利)を終えていたウォーノックは、歯に衣を着せずに語った。

    「今のLiverpoolは素晴らしいチームだ。ただ、正直言って、そのLiverpoolでも、マンチェスターシティは強すぎる。私の見解では、LiverpoolはCL優勝の可能性の方が強いと思う。恐らく、今季はLiverpoolがCLで一世風靡するだろう」。

    その時点のLiverpoolは、CLグループステージで3試合(2勝1敗)を終えた段階だった。結果的にCL通算で4敗しながら優勝に輝いたLiverpoolの運命を、ウォーノックは正確に見通していたのだった。

    6月1日の決勝戦から2か月余りの8月4日に、プレミアリーグの幕開けとなったコミュニティシールドで、Liverpoolはマンチェスターシティに先制されながら後半には圧倒的優位に立って1-1と同点で90分を終えて、PK戦で5-4と僅差で涙をのんだ。

    昨季終了がマンチェスターシティより2週間も遅れた分、プリシーズン戦でも7戦3勝1分3敗と調整に苦戦していたLiverpoolが、ふたを開ければプレミアリーグで僅か1ポイント差で優勝を逃した、その時点まで追いついたのだった。

    「前半はポジショニングのミスもあったが、調整の状況を考えると仕方ないと言える。そして、後半は調整がさらに進んだように動きが良くなった。何より、闘志を見せて戦ったわが選手たちを誇りに思う」と試合後の記者会見で笑顔で語ったユルゲン・クロップの言葉に、Liverpoolファンは一斉に頷いた。

    「昨季を終えた時点で、この夏の移籍ウィンドウで最も重要なことは、主力を全員引き留めることだと思った。その実現がほぼ確実となった上に、昨季は負傷で棒に振ったアレックス・オクスレイド・チェンバレンやアダム・ララーナが調子を取り戻してきた。1年前に入ったばかりで、昨季は順応のシーズンとなったファビーニョとナビ・ケイタが本格的な戦力として名を上げてきたし、若手も育ってきた」。

    今のLiverpoolを見て、ウォーノックはどう予測するだろうかと微笑しながら、Liverpoolファンは誰もが力強く宣言した。「開幕戦が待ち遠しい」


    プロフィール

    ピーエルエフジェイ

    Author:ピーエルエフジェイ
    平野圭子(ひらのけいこ)
    プレミアリーグ ファングッズ店長です。

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