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    コップとの絆

    FAが、夏の移籍ウィンドウをリーグ開幕前に閉めるという案を、早ければ来季から導入する案を提示し、イングランド中で賛否両論が飛び交った。それは、「出てゆきたいけど移籍が決まっていないため、試合に集中できない主力選手」が、外向きには負傷とか病気という理由で戦力から外れる状況を抱えるクラブにとっては、重要な前進と受け止められた。

    いっぽう反対意見は、その措置の適用がイングランド国内だけに限定されることで、「スター選手を外国のクラブに取られた時には既に移籍ウィンドウが閉まっていた」憂き目を見る危険性を指摘した。そもそもヨーロッパ各国の開幕時期は一致していないため、根本的な解決は難しい。

    期せずして、この夏も「引き止めたい主力選手を他のクラブに取られるかもしれない」不安に見舞われることになったLiverpoolは、重要な試合の前日になると必ず「移籍ウィンドウの新たな動き」がヘッドラインを飾る状況の中で、8月23日、アンフィールドでホッフェンハイムを4-2(通算6-3)と破って、CLグループラウンド進出を達成した。

    「難しい問題が飛び交い、大きなプレッシャーを背負いながら、わが選手たちは強力な決意で試合に集中し、会心のプレイでCLを勝ち取った。選手たちを誇りに思う」と、ユルゲン・クロップは感慨深げに語った。

    全国メディアも珍しく好意的だった。「イングランドから5チームがCL(※グループラウンド)に出場するのは史上初」と、Liverpoolの参戦を歓迎し、マン・オブ・ザ・マッチの活躍を見せたサディオ・マネを絶賛した。「88分に交代したマネに、コップが『オー、マネ、マネ、ドゥドゥドゥ』とチャントしながら総立ちの拍手を送ったのに対して、頬を染めて拍手を返したマネの姿は微笑ましかった」。

    BTスポーツでホッフェンハイム戦の実況を勤めていたスティーブン・ジェラードも、満面に笑顔を浮かべてファンの「オー、マネ、マネ、ドゥドゥドゥ」チャントを引用したことも、マネ人気に拍車をかけた。

    昨年夏に£30mでサウサンプトンからLiverpool入りしたマネは、初シーズンで、ホームで17出場10ゴール5アシストと、期待を大きく上回る活躍を見せ、ファンの全面的な支持を集めるに至った。マネがアフリカ・ネーションズ・カップのため不在となった1月から2月にかけて、Liverpoolが絶不調に見舞われた時には、ファンの間で「マネのペースがないことは致命的。結局、Liverpoolはワン・マン・チームだと痛感した」という悲鳴が上がった。

    そして、アフリカ・ネーションズ・カップから帰還したマネを、長年待ち焦がれた人のように歓迎するファンの「オー、マネ、マネ、ドゥドゥドゥ」チャントは、アンフィールドの風物詩となった。4月のエバトン戦(試合結果は3-1でLiverpoolの勝利)で負傷してしまったマネが、シーズン内の復帰は不可能と分かった時には、ファンの間で再び悲痛な叫びが上がった。

    しかし、今季は開幕と同時に、その負傷の記憶をすっかり吹き飛ばす活躍を見せているマネに、ファンの熱気はさらに高まった。「マネを僅か£30mで取られたことで、サウサンプトンは怒ってLiverpoolとは二度と取引しない、と決めたのだろう」というジョークすら飛んだ。

    「サディオがコップと特別な絆を作っていることは明らかで、素晴らしいこと。チーム全体が、ファンとこのようなスペシャルな絆を披露する様子を想像するとぞくぞくする」と、クロップは微笑んだ。

    クロップがドルトムント時代(2014年夏)にマネ獲得を試みたことは有名な話だった。結果的にクロップは他の選手を取り、マネは£11.8mでザルツブルクからサウサンプトンへと移籍した。昨年11月に、クロップはその時の話を、ユーモア交じりに語った。「サウサンプトンでのサディオを見て、私は自分の愚かさに気づき、自分で自分の頭をガツンと小突いた」。

    その過ちを二度と起こさないためにと、クロップは、Liverpoolでの初の夏の移籍ウィンドウで、その時点では「高すぎる」と見えた£30mという金額に躊躇せず、マネ獲得を主張、1年後には「バーゲン」と言われるようになった。

    かつてクロップに空振りを食らった実話について質問されて、マネは笑って答えた。「あの時のことは、はっきり覚えている。でも、僕はあの後ずっと、良い選手になろうと全力を注ぎ続けた。その努力が実って、とうとうクロップが監督を務めるチームに入ることができた」。

    「待った甲斐があった、としみじみ思っている」。

    「アンフィールドは信じられないような素晴らしいスタジアム。2-3日に1度、アンフィールドで試合ができればどんなに良いだろう、と思う。アンフィールドの、あの素晴らしいファンの前で試合できるということは、僕にとっては最高に嬉しいことだから」。

    ハムデン・パークのテレフォン・オペレーターからプレミアリーグのビッグ・クラブへ

    今季のプレミアリーグ開幕直前の特集記事の一つとして、BBCが「元バルセロナの選手だったプレミアリーグ監督が5人。全員の名前を言えますか?」というクイズを掲げた(※)。
    ※マーク・ヒューズ(ストーク、バルセロナ在籍は1986–1988)、ロナルド・クーマン(エバトン、同1989–1995)、ペップ・グアルディオーラ(マンチェスターシティ、同1990–2001)、マウリシオ・ペジェグリーノ(サウサンプトン、同1998–1999)、フランク・デブール(クリスタルパレス、同1999–2003)

    ユルゲン・クロップがLiverpool監督に就任したばかりの2015年10月に、その中の一人である、当時サウサンプトン監督だったロナルド・クーマンについて記者会見で質問されたことがあった。「あなたはクーマンと同じく、現役時代はディフェンダーだったので、監督としても共通点はあるのでは?」。これに対してクロップは、ユーモア口調ではあったが、目を丸くして、「現役時代?私は一無名選手だったのに対して、彼はワールドクラスの超スーパースター。比べるのは無謀ですよ!」と、一笑した。

    クロップが選手としてパッとしなかった真相は、監督としての成功話に花を添えていた。そして、クロップが折につけ、対戦相手の監督やスター選手に対して低姿勢で賞賛を語る姿も、人気の要因だった。

    同時に、子供の頃から順調にスターダムを上り詰めてきた選手が多い中で、長期負傷などでつまずいて苦戦している選手たちに対して、クロップが特に親身になる側面は、自分の現役時代の経験から自然に身に付けたものと言えるかもしれない。

    この夏の新戦力の一人であるアンディ・ロバートソンのエピソードは、クロップに深い感銘を与えた。それは、地元紙リバプール・エコーが「ハムデン・パークのテレフォン・オペレーターからプレミアリーグのビッグ・クラブへ」と題して掲載した記事の中で、ロバートソン本人も証言した。「自分のキャリアについて監督から質問されて、正直に話したところ、監督は何度も何度も、『いい話だ』と言ってくれた」。

    スコットランドのグラスゴーで、地元のクラブであるセルチックのファンとして生まれ育ったロバートソンは、8歳の時にセルチックのアカデミー・チームに入った。ところが、2008年に、恩師でクラブのレジェンドであるトミー・バーンズが亡くなり、後任のコーチから「体が小さ過ぎる」とダメ出しされ、15歳でセルチックを出されてしまった。

    それでも夢を捨てられなかったロバートソンは、スコットランド4部リーグのクイーンズパークに入り、プロ・フットボーラーを目指した。クイーンズパークはアマチュアで給料はなく、選手はフルタイムの職についていた。ロバートソンもクラブの紹介で、ハムデン・パークのテレフォン・オペレーター職に就いた。週5日、9時から5時まで電話対応の仕事をこなし、夕方6時からトレーニング、日曜日は試合という生活だった。

    「最初の1年は、セルチックから出されたショックから抜けられず、クイーンズパークでも良いプレイはできなかった。両親とも相談し、あと1年頑張ってダメならフットボーラーの夢を断念し、大学に行こうと思った」と、ロバートソンは振り返った。

    そのシーズンに、レンジャーズが倒産して4部に降格させらる事件が重なり、メディアの脚光が4部リーグに向けられた。そのタイミングでクイーンズパークのレギュラーとして名を上げたロバートソンは、2013年6月にプロのダンディーユナイテッドから引っ張られたのだった。そして、ダンディーユナイテッドでの初シーズンで、スコットランドの最優秀若手選手賞に輝き、スコットランド代表チーム入りを果たしたロバートソンは、1年後には£3mの移籍金でイングランドのハル・シティへと進んだ。

    「5年前にはハムデン・パークで電話対応をしていたロバートソンが、アンフィールドでLiverpoolの選手としてプレミアリーグ・デビューを達成した。クリスタルパレス戦でスタートしたロバートソンは、マン・オブ・ザ・マッチの活躍を披露した(試合結果は1-0でLiverpoolの勝利)」と、リバプール・エコー紙の記事には興奮が織り込まれていた。

    「これぞ正真正銘のフルバックという、正確なクロスの連発。£8mの移籍金は、ハル・シティから『泥棒』と非難されても仕方ない」と、ファンは大きな笑顔を浮かべた。

    ロバートソンは、試合後のインタビューでファンに感謝を捧げた。「Liverpoolでは、ワールドクラスの選手に囲まれているから、毎日、学ぶことが多い。僕はまだまだLiverpoolに来てから日も浅いし、向上の余地はたくさんあると思う。でも、まずは精一杯自分のプレイができた。スタンドのファンが温かく迎えて下さったお蔭。ありがとうございます」。

    ロバートソンがクイーンズパークでデビューしたのは2012年7月、18歳の時で、372人の観客の前でのことだった。

    「セルチックで失望を味わってから、ここにたどり着くまでのジャーニーは、僕にとって毎日の意欲の源になっている」と語るロバートソンに、クロップは笑顔でうなずいた。「Liverpoolで、その素晴らしいジャーニーの続編を作って欲しい」。


    出て行く選手に対してユルゲン・クロップが語った言葉

    プレミアリーグが開幕し、第一戦を終えた8月14日、ウエストハムに4-0と勝って首位に立ったマンチェスターユナイテッドの地元紙マンチェスター・イブニング・ニュース紙が、「今季のユナイテッドはアーセナルのインビンシブルズ(※)を凌駕するだろう」と題して、気の早い記事を掲げて話題になった。
    ※2003-04季に、26勝12分とシーズンを通して無敗でプレミアリーグ優勝を決めたアーセナルのニックネーム。

    さっそく隣のシティ・ファンが「もう今季の優勝が決定したようだ。3日前までプレミアリーグの開幕を待っていたように感じるのは気のせいか」と、ジョークを言って笑った。シティはアウェイでブライトンに0-2と勝って良いスタートを切っただけに、ファンも余裕に満ちていた。アーセナル、トットナムを含めて「トップ6」のうち4チームが3ポイントでスタートを切り、ユナイテッドの地元紙の極端さはないにせよ、各ファンの間では楽観ムードがよぎっていた。

    対極的に、3ポイントが取れなかったチェルシー(バーンリーにホームで2-3と敗戦)と、Liverpool(アウェイでワトフォードに3-3)の両おひざ元では、暗雲が覆っていた。開幕戦の不振がトリガーとなって、ピッチ内外の「問題」が脚光を浴びたのだった。チェルシーは、監督アントニオ・コンテからダメ出しを食らったディエゴ・コスタが公の場でクラブと監督を批判したコメントを出したのに続いて、数名の選手がコスタを擁護したことが、全国メディアで必要以上に取り上げられた。

    いっぽう、Liverpoolは、フィリペ・コウチーニョが開幕戦の23時間前に移籍リクエストを出した事件が、来る日も来る日もヘッドラインを飾り続けた。その移籍リクエストというのが、オーナーが「どんな大金を積まれても、コウチーニョは絶対に出さない」と、正式にクラブの方針を表明した数時間後のことで、しかも、ディレクター宛にメールで提出されたという、タイミングとやり方が強烈だった。

    更に、ちょうど同じ頃に、コウチーニョの家族という人物がスカイTVのインタビューで、コウチーニョが「半年前から監督(ユルゲン・クロップ)と関係が悪化したことを苦にして、出て行くことを真剣に考えていた」と証言したことが伝わり、火に油を注いだのだった。

    かくして、ピッチ外の出来事が重たくのしかかる中で、ワトフォード戦で、94分にコーナーから同点ゴールを食らうという、「セットピースを守れない、Liverpoolの典型的な欠点」が露呈された。CL予備戦プレイオフを3日後に控えて、自信の波に乗ることが必須だった試合で、大きな失望を味わう結果となった。

    そのホッフェンハイム戦に臨むインタビューで、Liverpoolの選手たちがことごとく「コウチーニョの行方についてどう思うか?」の質問攻めに合う様子を見て、ファンは悲鳴を上げるに至った。「この重要な時に、試合に集中できないのは致命的。マイナスの影響が大きすぎる」と、ファンの間で「コウチーニョを引き留めるべきか」という議論が湧き起こった。

    圧倒的多数のファンが、コウチーニョがバルセロナ入りを希望していることについては「理解すべき」という意見で一致していた。ほぼ同数のファンが、移籍リクエストのタイミングとやり方、そして「家族を通じてクロップに対する批判を表明した」ことについて、致命的な失望を抱いていた。

    「あの移籍リクエストの前までは、フィル(コウチーニョ)にあと1年留まってもらって、来年の夏には盛大な拍手でバルセロナに送り出そうと思っていた。でも、その後の卑劣なやり方に、裏切られたと感じている」という前提で、バルセロナから大金を取って今すぐ出すべき、という意見と、選手のわがままに屈せずクラブとして強い立場を維持すべき、という意見とに分かれた。

    そんな時に、ヌリ・シャヒンがドルトムントを出た時のエピソードを明かした、プレイヤーズ・トリビューン誌の記事がリリースされ、Liverpoolファンの心を直撃した。

    2011年にドルトムントがブンデスリーガ優勝を達成した夏に、レアルマドリードから引っ張られたシャヒンは、「ドルトムントには育ててもらった恩を感じていた。でも、子供の頃から憧れていたレアルマドリードに入る、という欲望は大きすぎた。これを断れば、この先永遠に『あの時に行っていればと後悔することになるだろう』と思った」と振り返った。

    そして、それを監督であるクロップに伝えた時に、クロップから言われた言葉を、シャヒンは明かしたのだった。「ヌリ、自分がやりたいと思う道を選びなさい。それがどのような方向になったとしても、私は君の味方だ。たとえ分かれても、私にとって君は大切な友人であることに変わりはない」。


    プレミアリーグ開幕:最もプレッシャーが大きい監督は誰?

    8月4日、ネイマールのPSG行きが正式に発表され、ワールド・フットボールのヘッドラインを独占した。222mユーロの移籍金(違約金)と税引き後の年収£26mという桁外れのニュースに、各国のメディアやファンの話題を集めた。

    同時に、222mユーロを手にしたバルセロナが狙っている選手として、フィリペ・コウチーニョの名前がしきりに飛び交った。特にバルセロナの地元紙スポルトやムンド・デポルティーボが、「コウチーニョ獲得は時間の問題」と騒ぎ立てた。

    一方で、Liverpool陣営では、地元紙リバプール・エコーが「コウチーニョ放出はあり得ない」前提を崩さず、戦力補強の遅れをつつく記事に専念していた。8月5日のプリシーズン戦(対アスレチックビルバオ、試合結果は3-1でLiverpoolの勝利)の後で、ユルゲン・クロップが、「アルベルト・モレノが本来の実力を取り戻し、ジェームズ・ミルナーがミッドフィールドの『新戦力』となった」と言った言葉を引用し、「コウチーニョを引き留めることで、『新戦力』と満足するのは間違い。昨季1月2月の負傷者続出時期に、選手層の薄さが露呈した過ちを忘れてはいけない」と、批判的だった。

    プレミアリーグ開幕を目前に、各クラブの地元紙は多かれ少なかれ「不満」を掲げていた。

    この夏最も多額の投資をしているマンチェスターの2クラブも例外ではなかった。マンチェスター・イブニング・ニュース紙のユナイテッド・ページは、「あと2人主力を獲得すれば、ジョゼ・モウリーニョのこの夏の目標は完成する」と、既に£150m(推定)を費やした後で、あせりすら感じられる文面の記事を掲げた。ユナイテッドが失ったズラタン・イブラヒモビッチ(28)とウェイン・ルーニー(8)が、昨季は2人合わせて36得点を「稼いだ」事実を考えると、£75mのストライカーとは言えロメル・ルカクが一人でその数字を埋めると期待するのは無謀、という論点だった。

    同紙のシティ・ページは、£212mの投資に加えて「アレクシス・サンチェスを取ればプレミアリーグ優勝奪還」と、悲痛な叫びを繰り返した。ユナイテッド同様に、昨季は失意の成績で終わったシティの陣営では、得点力の補強を急務としていた。

    そして、昨季2位のトットナムが、この夏これまで戦力獲得ゼロという事実は、誰もが知るところだった。「新スタジアム建築に着手したトットナムが、財政を引き締めるのは仕方ないこと。それに、若手中心のチームで悠々2位という実績は、新戦力はゼロでもチーム力向上という面ではライバル・チームと比べてそれほど劣らない」という強気発言は出ているものの、ファンや関係者の心中は穏やかではなかった。

    そのような状況で、プレミアリーグ開幕を迎えているイングランドのファンの間で、「トップ6の中で最もプレッシャーが大きい監督は誰?」という議論で盛り上がった。

    最多票を集めたのは、チェルシーのアントニオ・コンテだった。「この夏、合計£130m(推定)の補強はしているものの、ディエゴ・コスタがコンテとの衝突の結果、出て行くことになれば、その打撃は予想以上に大きいだろう。チェルシーが優勝監督を翌シーズンにクビにする『伝統』は有名だし、コンテのクビは非常に危うい」。

    僅差の2位は、マンチェスターの2クラブだった。「これだけお金を使って『自分の選手』を集めたペップ・グアルディオーラとジョゼ・モウリーニョは、どちらも優勝が義務。優勝できなかった方が、たぶんクビになるだろう」。

    「トップ3」からやや差が開いた4位は、アーセナルのアーセン・ベンゲルだった。「ファンの意見が二分している事実は周知の通りだが、昨季終幕のゴタゴタを乗り切ってベンゲルが2年契約にサインした。今季はトップ4復帰のプレッシャーは大きいが、ダメだった時の反動は致命的ではないだろう」。

    僅差で5位だったトットナムのマウリシオ・ボチェティーノは、「ファンの支持も強いしクラブの評価も高いが、見た目よりも危ないだろう。それは、着実に成績を上げてきている分、期待が高まっているから」という意見が多かった。

    そして、最下位のユルゲン・クロップについては、多くのファンの意見が一致していた。「27年間リーグ優勝から離れているLiverpoolに対して、優勝必須と真剣にプレッシャーをかける人は殆どないだろう。ファンの忍耐力も強いし、たぶんトップ4から落ちたとしてもスカウサーはユルゲン・クロップを熱烈に支持し続けるだろうし」。

    その見解を裏付けかのように、Liverpoolファンの間では、戦力補強の遅れに対しても冷静さを維持していた。「センターバックとディフェンシブ・ミッドフィールダーの2ポジションが赤マル付きの急務であることは誰もが指摘するところ。ただ、クロップが熱烈に欲しがっていたナビ・ケイタのNGが確定して、フィルジル・ファン・ダイクも薄くなった今、代わりの戦力として、欲しくない選手に多額の資金を費やすよりは、若手にチャンスを与えた方が、長い目で見ると正しい道」。

    かくして、どのチームも一長一短を抱える中で、シーズンが開幕する。

    プロフィール

    ピーエルエフジェイ

    Author:ピーエルエフジェイ
    平野圭子(ひらのけいこ)
    プレミアリーグ ファングッズ店長です。

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